Rośnie od lipca do listopada, w lasach liściastych i iglastych, na nizinach i wyżynach, szczególnie na glebach wapiennych, pojedynczo lub w małych grupach, nigdy w dużych ilościach, pospolity tylko w niektórych okolicach. Kapelusz ma średnicę 5-10 cm (niekiedy większy), pomarańczowoczerwony, pomarańczowobrązowy, brązowawy, ceglasto żółty, bez koncentrycznych kręgów, u młodych okazów płaski o brzegu podwiniętym, u starszych wklęsły, brzeg niekiedy powyginany, skórka sucha, matowa, u młodych delikatnie zamszowa, potem gładka, niekiedy popękana. Blaszki pod kapeluszem mają szerokość 4-7 mm, białawe, kremowe, ochrowe, uszkodzone barwią się na rdzawo brązowo, przyrośnięte lub (u starszych) lekko zbiegające na trzon, dość gęsto ułożone. Trzon ma wysokość 5-12 cm, grubość 1,5-3,5 cm, barwy kapelusza lub nieco jaśniejszy, cylindryczny, pełny, gładki, skórka sucha, matowa, niekiedy delikatnie zamszowa. Miąższ białawy, kremowy, mięsisty, twardy, kruchy, wydziela mlecznobiały sok, który na powietrzu powoli brązowieje, szarzeje, smak soku: łagodny, początkowo słodki, później niezbyt przyjemny, żywiczny, zapach soku: słabo śledziowy. Może być mylony z Mleczajem rudym i płowym.


mleczaj-smaczny